Primeras imágenes desde la órbita de Vesta.

La nave espacial Dawn ha enviado imágenes del primer acercamiento después de comenzar su órbita alrededor del asteroide gigante Vesta. El viernes, 15 de julio Dawn se convirtió en la primera sonda en entrar en órbita alrededor de un objeto en el cinturón principal de asteroides entre Marte y Júpiter. La imagen tomada para fines de navegación muestra a Vesta en mayor detalle que nunca antes. Cuando Vesta capturó a Dawn en su órbita, había aproximadamente 9.900 millas (16.000 kilómetros) entre la nave y el asteroide. Los ingenieros estiman que la captura en órbita se llevó a cabo a las 10 pm PDT del Viernes, 15 de julio (1 am EDT Sábado, 16 de julio). Vesta tiene 330 millas (530 kilómetros) de diámetro y es el segundo objeto más masivo del cinturón de asteroides. Telescopios terrestres y espaciales han obtenido imágenes de Vesta por cerca de dos siglos, pero no han sido capaces de ver muchos detalles en su superficie.

 “Estamos comenzando probablemente el estudio de las más antiguas  superficies existentes primordiales en el sistema solar”, dijo el investigador principal de Dawn, Christopher Russell de la Universidad de California, Los Angeles. “Esta región del espacio ha sido ignorada durante demasiado tiempo. Hasta ahora, las imágenes recibidas revelan una superficie compleja que parece haber conservado algunos de los primeros acontecimientos de la historia de Vesta, así como el registro de la avalancha que Vesta ha sufrido en los eones intermedios. “

Se cree que Vesta es la fuente de un gran número de meteoritos que caen a la Tierra. Vesta y su nuevo vecino de la NASA, Dawn, están en la actualidad aproximadamente a 117 millones de millas (188 millones de kilómetros) de distancia de la Tierra. El equipo de Dawn  iniciará la recolección de datos científicos en agosto. Las observaciones proporcionarán datos sin precedentes para ayudar a los científicos a entender los primeros capítulos de nuestro sistema solar. Los datos también ayudarán a allanar el camino para futuras misiones espaciales tripuladas.

Después de viajar por casi cuatro años y 1.7 mil millones millas (2,8 millones de kilómetros), Dawn también logró la mayor aceleración de propulsión de una nave espacial, con un cambio de velocidad de más de 4,2 millas por segundo (6,7 kilómetros por segundo), debido a sus motores de iones. Los motores expulsan iones para crear un impulso opuesto y proporcionar mayores velocidades a la nave espacial que cualquier otra tecnología actualmente disponible.

“Dawn se deslizó suavemente en órbita con la misma gracia que ha mostrado durante sus años de utilizar el empuje de iones a través del espacio interplanetario”, dice Marc Rayman, ingeniero jefe y director de la misión Dawn en el Laboratorio de Propulsión a Chorro en Pasadena, California “Es increíblemente emocionante que vamos a empezar a ofrecer a la humanidad las primeras vistas detalladas de uno de los últimos mundos inexplorados en el sistema solar interior. “

Aunque la captura en la órbita se ha completado, la fase de aproximación continuará por
unas tres semanas. Durante la aproximación, el equipo de Dawn continuará la búsqueda de posibles lunas alrededor del asteroide, obtendrá más imágenes para ajuste de la navegación, observará las propiedades físicas de Vesta, y continuará la calibración de datos.

Además, los navegantes medirán la fuerza de atracción gravitatoria de Vesta sobre la nave espacial para calcular la masa del asteroide con una precisión mucho mayor que la que ha sido previamente disponible,  lo que les permitirá perfeccionar el http://www.nasa.gov/multimedia/videogallery/index.html?media_id=97318662momento de la inserción en órbita.

Dawn pasará un año en órbita de Vesta, y luego viajará a un segundo destino, el planeta enano Ceres, llegando en febrero de 2015. La misión de Vesta y Ceres es gestionada por el JPL para la Dirección de Misiones Científicas de la agencia en Washington. Dawn es un proyecto del Programa Discovery de la Dirección, que es administrado por el Centro Marshall de Vuelo Espacial en Huntsville, Alabama

UCLA es el responsable de la ciencia de la misión Dawn. Orbital Sciences Corp. de Dulles, Virginia, diseñó y construyó la nave espacial. El Centro Aeroespacial Alemán, el Instituto Max Planck para la Investigación del Sistema Solar, la Agencia Espacial Italiana y el Instituto Italiano de Astrofísica nacionales son parte del equipo de la misión.

Traducción: Lic. Esmeralda Mallada

 Video animación de las etapas principales de la misión. Imágenes de Vesta no reales.

En esta imagen podemos comparar los tamaños de los objetos que han sido visitados por naves espaciales.

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