La Nasa proyecta visitar al asteroide 1999 RQ36.

La NASA planea visitar un asteroide cercano a la Tierra
NASA Science News
16 de agosto 2011

En unos pocos años una nave de la NASA buscará los bloques de construcción de la vida en una palada de tierra de asteroides. La  nave espacial Osiris-Rex, programada para lanzamiento en septiembre de 2016, interceptará al asteroide 1999 RQ36, lo orbitará durante un año, y luego utilizará un brazo robótico para tocar su superficie.

“Lo llamamos ‘touch and go'”, explica el investigador principal, Michael Drake, de la Universidad de Arizona. “Osiris-Rex se acercará a la superficie a 0,1 m / s (sólo 0,2 kilómetros por hora, menos de una décima parte de la velocidad de un peatón) y, sin aterrizar, estirará su brazo equipado con un colector de muestras. Simplemente va a agitar la superficie del asteroide con nitrógeno ultra puro  para remover el material para la captura “.

Los asteroides parecen ser tan inertes como la calavera de Yorick, pero el material capturado de 1999 RQ36 podría dar pistas sobre el origen de la vida en la Tierra.

Algunos científicos creen que la superficie de la Tierra fue esterilizada inmediatamente después que el planeta se formó hace unos 4,5 millones de años. Planetoides y otros restos sobrantes de la génesis de los planetas golpearon la Tierra, convirtiéndola en un desierto lleno de cráteres. La enorme energía cinética de las colisiones calienta la Tierra al punto de ebullición.
La Tierra de ” tiempo cero” tenía una atmósfera de vapor que se exprime para hacer un mar hirviendo”, dice Drake. “Imagínese en un lago de lava en Hawai, pero un lago de todo el planeta, de 600 kilómetros de profundidad. Usted y todo lo demás, incluidos los compuestos orgánicos y los organismos unicelulares, se  conviertieron en dióxido de carbono y agua. Fueron. ”

En este escenario, una infusión de materia orgánica de otra parte podría ser necesaria para encender la vida aquí. Los bloques de construcción para la vida en nuestro planeta pueden haber llegado, al menos en parte, de los asteroides.

“Las observaciones de los telescopios terrestres sugieren que el asteroide 1999 RQ36 tiene una gran cantidad de compuestos de carbono, pero no sabemos exactamente lo que está ahí. ¿Hay aminoácidos? Para averiguarlo, tenemos que traer la muestra a casa donde contar con instrumentos sofisticados, exquisitamente precisos, además de la capacidad de reaccionar ante los nuevos descubrimientos. ”

La obtención de dicha muestra es una parte fundamental de la misión OSIRIS-Rex.

Al llegar a 1999 RQ36 en 2019, la suite de la nave espacial de las cámaras e instrumentos pasará un año fotografiando el asteroide y en la medición de la topografía de la superficie, la composición y las emisiones térmicas, mientras que su
de radio proporciona la masa y los mapas del campo gravitatorio. Esta información  aumentará nuestra comprensión de los asteroides, así como ayudará a los miembros de la misión a seleccionar el sitio más prometedor para la toma de la muestra .

Al igual que el antiguo dios egipcio Osiris, la misión de Osiris-Rex es  asociada con la muerte, así como la vida, tanto con  nuestro destino como con nuestro origen. Esto es así porque 1999 RQ36 es el objeto cercano a la Tierra “Con mayores probabilidades para tener éxito en afectar a nuestro destino”. Tiene una oportunidad de 1 / 1800 de golpear la Tierra en el siglo 22.

La evidencia sugiere que un asteroide de 6 millas de diámetro se estrelló contra la Tierra hace unos  65 millones de años, acabando con los dinosaurios y alterando la historia de la vida. En lugar de los dinosaurios vigentes, los mamíferos prosperaron, y evolucionaron en los seres humanos.

“Somos la primera especie que puede mitigar la extinción por asteroides”, señala Drake. “Con la información suficiente, podemos proyectar la órbita de un asteroide amenazante. ”

Si los investigadores pueden seguir la ruta precisa de un NEO, pueden encontrar una manera de empujar el objeto, alejándolo de un curso de colisión con la Tierra. Osiris-Rex ayudará a la NASA aprender a navegar cerca de un asteroide, sentando las bases para aterrizar en uno. Que podría ser bastante difícil, teniendo en cuenta que los asteroides como 1999 RQ36 tienen tan poca gravedad.

“Si simplemente usted empujó el dedo en la superficie, volará en el espacio, desaparecerá, y no volverá nunca más! ”

Osiris-Rex, sin embargo, se colocará cerca, y sus cámaras nos darán asientos atrás de la ventana para ver las maniobras de muestreo delicado. El equipo de la misión  planea casi en vivo la cobertura de las operaciones. Pero la verdadera acción comenzará, dice Drake, cuando la muestra vuelva a la Tierra en 2023.

Una historia futura de Ciencia @ NASA explica cómo la muestra se manejará a su regreso y se establecen algunos de los experimentos que los investigadores  harán con ella. Manténgase en sintonía.

Autor: Dauna Coulter
Editor: Dr. Tony Phillips
Crédito: Science @ NASA

Fuente: Encuentran texto en inglés y videos del proyecto
http://science.nasa.gov/science-news/science-at-nasa/2011/16aug_osirisrex/

Traducción libre
Lic. Esmeralda Mallada

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