Vesta es el más pequeño planeta Terrestre?

09 de diciembre 2011:

La nave espacial Dawn pasó los últimos cuatro años viajando al asteroide Vesta – y puede haber encontrado un planeta.
Vesta fue descubierto hace más de doscientos años, pero, hasta Dawn, se ha visto sólo como una mancha borrosa y se considera poco más que un cuerpo grande y rocoso. Ahora instrumentos de la nave están revelando la verdadera complejidad de este mundo antiguo.
“Estamos viendo enormes montañas, valles, colinas, acantilados, canales, cordilleras, cráteres de todos los tamaños, y planicies “, dice Chris Russell, investigador principal de Dawn de la UCLA. “Vesta no es una simple pelota de roca. Este es un mundo con una historia rica en geoquímica. Que tiene una gran historia que contar!

Como la Tierra y otros planetas terrestres, Vesta tiene antiguos flujos de lava basáltica en la superficie y un gran núcleo de hierro. También tiene características tectónicas, canales, crestas, acantilados, colinas y una montaña gigante.

Colores falsos en este montaje denotan la topografía, donde los colores indican alturas que van de -22 kilómetros a 19 km por encima de un elipsoide de referencia. 

De hecho, el asteroide es tan complejo que Russell y miembros de su equipo lo están llamando el “más pequeño planeta de tipo terrestre.”
Vesta tiene un núcleo de hierro, señala Russell, y las características de su superficie indican que el asteroide es “diferenciado”, como los planetas terrestres Tierra, Mercurio, Marte y Venus.
La diferenciación es lo que sucede cuando el interior de un planeta activo se calienta lo suficiente para fundirse, separando sus materiales en capas. El material ligero flota en la superficie mientras que los elementos pesados, como hierro y níquel, se hunden en el centro del planeta.
Los investigadores creen que este proceso también pasó a Vesta.

La historia comienza alrededor de 4570 millones años atrás, cuando los planetas del Sistema Solar comenzaron a formarse a partir de la nebulosa solar primordial. Cuando Júpiter se reunió a sí mismo, su poderosa gravedad agitó el material en el cinturón de asteroides de modo que los objetos no podrían ya unirse. Vesta estaba en proceso de convertirse en un planeta de pleno derecho cuando Júpiter interrumpió el proceso.

Como la Tierra y otros planetas terrestres, Vesta es diferenciado en capas.
Aunque el crecimiento de Vesta se estancó, sigue siendo diferenciado como un verdadero planeta.
“Creemos que el Sistema Solar recibió una bala extra de aluminio y hierro radioactivo de una explosión de supernova cercana en el momento Vesta que se estaba formando”, explica Russell. “Estos materiales sufren decaimiento y liberan calor. A medida que el asteroide estaba reuniendo material  en una gran bola de roca, también fue atrapando el calor dentro de sí mismo.”
Cuando el núcleo de Vesta tuvo sus materiales fundidos, los materiales más ligeros subieron a la superficie, formando volcanes y montañas y ríos de lava.

Creemos que Vesta tenía volcanes y lava que fluía en un tiempo, aunque todavía no hemos encontrado ningún antiguo volcán allí “, dice Russell.” Todavía estamos buscando.

Las llanuras de Vesta se parecen  a la superficie de Hawai, que se consolidó después que lava basáltica  fluyó sobre la superficie.

Vesta tiene mucho en común con los planetas terrestres, debe ser formalmente  reclasificado  de “asteroide” a “planeta enano”?
“Eso depende de la Unión Astronómica Internacional, pero por lo menos en el interior, Vesta está haciendo todas las cosas que un planeta  hace.”
Si alguien pregunta a Russell, él sabe cómo votaría.

Autor: Dauna Coulter | Editor: Dr. Tony Phillips | Credito: Science@NASA

Traducción libre: Lic. Esmeralda Mallada

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