Acercándonos a Ceres

Muy pronto, la nave Dawn de la NASA, entrará en órbita alrededor de Ceres, el planeta enano situado entre Marte y Júpiter.

Ceres fue descubierto el 1 de enero de 1801 por el sacerdote Giuseppe Piazzi, desde Palermo, Sicilia, Italia. Al principio fue clasificado como planeta, posteriormente como asteroide y a partir del año 2006, pasó a integrar la nómina de planetas enanos según la resolución 5A de la Unión Astronómica Internacional.

Se considera que la atracción gravitatoria de Júpiter, impidió millones de años atrás que se consolidara como planeta. El telescopio espacial Hubble detectó que tiene una forma casi esférica. Completa una rotación en alrededor de 9 horas terrestres y y una órbita alrededor del Sol en 4,60 años terrestres.

Ceres_Hubble_2014Si bien está entre los asteroides, Ceres, tiene características muy similares a los planetas rocosos Tierra y Marte. Se tiene la firme sospecha de que tiene grandes cantidades de agua debajo de su superficie. El telescopio espacial Herschel encontró evidencias de vapor de agua, en forma de penachos, seguramente provocados por el Sol, cuando calienta parte de su superficie helada. Los astrónomos son optimistas y piensan que si Ceres está constituido en un 25% por agua, quizá pueda tener más agua dulce que la existente en la Tierra.

También se piensa que esa agua está congelada y situada en el manto, fundamentalmente.
Tiene un diámetro de 952,4 km.y una densidad  muy baja (2,09 gramos por centímetro cúbico, en comparación con los 5,5 de la Tierra). Esto es lo que hace pensar que Ceres es un cuerpo diferenciado constituido por un núcleo rocoso y un manto con agua congelada. Jian-Yang Li del Instituto de Ciencias Planetarias De Tucson, Arizona, piensa que el agua en Ceres puede llegar a ser el 40% del volumen del planeta enano. De ser así, Ceres se constituiría en la mayor reserva de agua del Sistema Solar después de la Tierra.

El día 6 de marzo del año próximo la nave Down estará orbitando a Ceres, trazando mapas detallados, recogiendo información geológica y térmica.
Ceres es un astro que tiene ciertas características que lo asemejan a los satélites Europa de Júpiter y Encelado de Saturno.

La vida tal como la conocemos en la Tierra, requiere principalmente agua líquida, una fuente de energía y ciertos compuestos químicos básicos como carbono, nitrógeno, oxígeno, hidrógeno, fósforo y azufre. Por lo tanto parece difícil que en Ceres exista vida, pero podría haberse iniciado el camino hacia ella.

Informe: Prof. Hebert Pistón Rodríguez / Coordinador de Enseñanza y Divulgación por Uruguay de la LIADA / La Paz. Dpto. de Canelones. Uruguay.

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